What’s in a name (of a street)



A minor cultural difference between Mexico and the US is the way in which streets are named.
Streets in Mexico, at least the most important ones, tend to be named after the huge revolutionary-institutional Mexican pantheon of “heroes”. While I understand the sentiment (getting people to remember notorious Mexicans), this makes finding streets a nightmare. You might be in the Hidalgo street, but if you are going to the Pedro Loza street, you are gonna need to ask someone for directions. Another downside is that having streets named after people makes it a chore to write your street address. Hispanic names are long as they are and sometimes they even add their titles (big offender: the street my college campus was in is called “Boulevard General Marcelino Garcia Barragan”). To make things worse, the purpose is often defeated because people often don’t really know who the guy (because it’s usually male) the street is named for is or what they did. Some of the people chosen for the street names are also not the most fitting. You would think that with as many big Avenues called Adolfo Lopez Mateos, the guy cured cancer or something. I challenge people saying what he did (without Googling).
On the other hand, a naming convention I actually like is one used in colonias (small neighborhoods). They tend to have thematic naming according to the name of the colonia. For example, a colonia called Astronomers might have Copernicus or Galileo streets going north to south, and Aries or Sagittarius as west to east streets.
Numbering streets is more boring but much more practical. This is very common in the US but it’s also practiced in some Mexican cities. It’s very convenient if you are looking for, say, 8th st and you know you are on 4th st. You know that your destination is at least four blocks away (and if the next street you see is 3rd st, you know you are on the wrong direction). It also helps tourists to decide either walking or taking some form of transport. If you are on 4th st and you need to go to 62 st you know you are for quite a walk!. That said, I’ve seen at least a case (Puebla city) in which the numbering follows an unusual convention and you might end getting lost (long story short: even numbered streets were on the west side of the city, odd numbered on the east side).
Another convention I saw in Boston has the best of both worlds: in a neighborhood, the most important avenues are called Arlington, Berkeley, Clarendon and Dartmouth. They are proper names but they are sorted alphabetically, which gives the convenience of numbered streets. Sadly, this practice is uncommon to the best of my knowledge.
Another practical convention I see in the US is naming the streets according to something important or characteristic on that street. This was especially useful when cities just started and where small. So, you would find the city Market on Market St, the Church in Church St and the Bank on Bank St. Streets called like that are very common in lots of American cities. Similar themed streets are Congress St, Park St, School St, Court St etc. This kind of naming becomes not so useful when the streets are named after trees (Maple, Cedar, Oak, Pine…).
The famous Wall St is not the only wall street in the world. According to some guide in NYC, Wall St is a common name in European cities he knows. We have to remind cities in Europe are quite old, and many were built in feudal times when human settlements were protected with walls to stop invaders from destroying or ransacking them. The street where they were built was then called Wall St. The one in NYC actually had a Wall, many years ago upon its foundation by the Dutch, when it was know as New Amsterdam.
Finally, if you are clever you can even use street names to express some ideas. For example, there’s a Summer St in Boston. But after some blocks it becomes Winter St: a good reminder that the nice weather we are having at this moment of the year won’t last forever.

Comments are welcomed. So are questions.


Que hay en un nombre (de una calle)

Una diferencia cultural menor entre México y Estados Unidos es la forma en que se le ponen nombres a las calles.

Las calles en México, al menos las más importantes, tienden a ser llamadas en honor al enorme santerio de “héroes” revolucionario-institucionales. Aunque entiendo el concepto (mantener frescos sus nombres en la memoria de los mexicanos), esto hace encontrar direcciones una pesadilla. Pudieras estar en la calle Hidalgo, pero si vas a Pedro Loza vas a tener que preguntar a alguien hacia dónde ir. Otra desventaja es que escribir tu dirección en un formulario se vuelve una lata: los nombres hispánicos de por si son largos, y luego a veces agregan títulos a los nombres de las calles (excelente ejemplo: la calle de mi ex campus universitario se llama “Boulevard General Marcelino García Barragán”). El colmo es que a menudo ni siquiera sabemos quienes son o que hicieron los tipos (usualmente son hombres) que le dieron nombre a la calle. A veces ni siquiera se eligen buenos nombres. ¡Con tantas avenidas grandes llamadas Adolfo López Mateos, uno pensaría que es el descubridor de la cura del cáncer! Reto a que alguien me diga que hizo ese señor (sin ir a Google).

Por otro lado, una convención de nombres que si me parece es la que usan en las colonias. Las calles tienden a tener nombres temáticos alusivos al nombre de la colonia. Por ejemplo, en alguna Colonia Astrónomos, quizás habría calles llamadas de norte a sur llamadas como astrónomos famosos (Copérnico, Galileo) y en las este a oeste constelaciones como Aries o Sagitario.

Numerar las calles es aburrido pero muy práctico. Esto es muy común en USA, pero también se usa en algunas ciudades mexicanas. Es conveniente si por ejemplo, estas buscando la calle 8 pero sabes que estás en la calle 4. Con eso sabes que tu destino está a cuatro calles y, que si al seguir caminando ves la calle 3, es que estas caminando en sentido contrario. Si eres turista también te ayuda a decidir si caminar o tomar transporte público. ¡Si estas en la 4 y necesitas ir a la 62, sabes que te espera una buena caminada! Tristemente, he visto al menos un caso (la ciudad de Puebla) en que la numeración sigue una convención inusual y puede perderte si no lo sabes (para hacer corta una historia larga: las calles pares están del lado oeste de la ciudad y las impares del lado este, o algo así).

Otra forma de llamar las calles que vi en Boston junta lo mejor de los dos mundos: en un vecindario, las avenidas más importantes se llaman Arlington, Berkeley, Clarendon and Dartmouth, así en orden alfabético. Esto da conveniencia similar a las calles numeradas pero manteniendo nombres propios. Tristemente, esta práctica es inusual hasta donde sé.

Otra forma práctica de llamar las calles en USA es de acuerdo a algo importante o característico de la calle. Esto probablemente era más útil cuando las ciudades eran nuevas y pequeñas (o en pueblos). De este modo, comúnmente te encontraras el mercado en Market Street, el parque en Park St y el banco en Bank St. Otros nombres de calles bajo el mismo concepto serian Congress, Church, School, Court, etc. Este sistema deja de ser útil cuando las calles son nombradas por árboles (Maple, Cedar, Oak, Pine…).

La famosísima Wall St no es la única Wall street en el mundo. De acuerdo a un guía en Nueva York, Wall St es un nombre común en varias ciudades europeas que conoce. Si recordamos que las ciudades en Europa son muy antiguas y que muchas fueron construidas en tiempos feudales cuando los asentamientos humanos estaban protegidos por murallas para detener a los invasores malintencionados. Entonces, la calle Wall seria en la que estaba la muralla. En Nueva York solía haber una muralla en tiempos de su fundación por los holandeses, allá cuando se llamaba Nuevo Ámsterdam, y por supuesto estaba en Wall St.

Finalmente, si eres ingenioso puedes nombrar las calles para expresar alguna idea. Por ejemplo, en el centro de Boston hay una calle llamada Summer (verano), pero después de avanzar algunas cuadras, cambia de nombre a Winter (invierno), un buen recordatorio de que el rico clima que tenemos en este momento del año no durara por siempre.

Son bienvenidos los comentarios. O las preguntas.



Image by RMajouji at en.wikipedia [CC-BY-2.5 (http://creativecommons.org/licenses/by/2.5)%5D, from Wikimedia Commons


Why is Mexico poor? pt. 1


When I was a little boy I asked my mother: how come the US is much more modern and advanced than Mexico? My mother, bless her heart, always tried to find a somewhat satisfactory answer to my questions, and said: “because they achieved Independence before us”.

I´ll admit that that answer wasn´t very satisfactory, but I decided to go with it until I found a better one. It´s something that has fascinated me for a while, after all, both countries have analogous histories and government forms.

Now that I´m living in the US, I can take a closer look to their society and their differences with Mexican society. I think that by now I have a pretty good idea of what makes my country be poor, but the answer is not simple: it has many factors interacting to create a vicious circle. I plan to have a series of posts discussing some of these factors. Unfortunately, knowing the reason doesn´t mean you know the solution…

I´m ending this post with the following quote, leading to a topic I´ll discuss in a future post:

“Una encuesta realizada por la Asociación Mexicana de Afores (Amafore) revela que 62% de las personas que no ha planeado su futuro piensa que Dios les ayudará cuando sean personas mayores.”

Translation: “a survey by the Mexican association of retirement funds reveals that 62% of the Mexicans who have not planned their future think that God will help them when they are old”

Read part 2

Comments are welcomed. So are questions.

¿Por que México es pobre? pt 1

Cuando era niño se me ocurrió preguntar a mi mamá: ¿por qué Estados Unidos es más moderno y avanzado que México? Afortunadamente mi madre siempre trataba de encontrar una respuesta satisfactoria para mis preguntas difíciles, y en esta ocasión contestó: “porque ellos se independizaron antes que nosotros”.

Debo admitir que esa respuesta no fue del todo satisfactoria, pero decidí creerla por mientras encontraba una mejor. Es un tema que me ha causado fascinación por un tiempo ya que, después de todo, ambos países tienen historias y formas de gobierno similares.

Ahora que vivo en los Estados Unidos, puedo ver más de cerca a su sociedad y sus diferencias con la nuestra. Creo que ya he logrado llegar a una buena respuesta para mi pregunta; pero no es una respuesta simple e involucra múltiples factores que entre sí crean un círculo vicioso.  Planeo hacer una serie de posts discutiendo algunos de estos factores. Claro, el saber las razones no significa que tengas las soluciones…

Terminaré este primer post con la siguiente cita, que ilustra uno de los tópicos de los que hablaré en el futuro:

“Una encuesta realizada por la Asociación Mexicana de Afores (Amafore) revela que 62% de las personas que no ha planeado su futuro piensa que Dios les ayudará cuando sean personas mayores.”

Leer parte 2

Son bienvenidos los comentarios. O las preguntas.