St. Patrick’s battalion

Español

References

Some years ago I went to Saltillo (Coahuila, Mexico) to visit the Museum of the Desert (very good museum by the way) and I had some spare time in the city I used to visit some other museums. One of them was dedicated to the Mexican-American war. One of the highlights was one part that narrated the history of the St. Patrick’s battalion.

To put things in context, as described in the copy of this old document from the museum, shortly after the Mexican independence, the Mexican government invited American settlers to come to live in the northern Mexico territories (such as Texas) since they were largely uninhabited, probably to generate more taxes and to keep in check the Native Americans. This obviously caused that soon enough, Texas was mostly populated by Americans which didn’t identify with the Mexican culture nor the Mexican government (taking into account that the then-president, Antonio Lopez de Santa Ana was batshit crazy, Texas was NOT the only state feeling that way. This in turn culminated in Texas becoming an independent country for a couple of years before being annexed as one of the United States of America.

Anyway, there were further conflicts because Mexico and the US had different ideas of where Mexico ended and Texas started, with the Mexican government saying the border was the Nueces river, and the US saying it was the Grande river (where the current border is, south of the Nueces). The US offered to buy the disputed territory, and then to occupy it after Mexico refused to sell: this started the Mexican-American war.

Among the American regiments there were a good amount of Irish soldiers. This was because during those times there was a huge immigration wave out of Ireland to the US (due to the Great Famine which, some say, was a conscious effort of the English to exterminate the Irish). Might sound surprising to some, but Irish immigrants in the US were mistreated and stereotyped as poorly educated and as stealing jobs from Americans. It didn’t help that the Irish are highly catholic and love alcohol, in contrast to the puritans that founded the US. The whiteness of the Irish was even on debate (Jews and Italians suffered similar discussions)!

Thus, Irish soldiers found themselves fighting for a country that rejected and mistreated them, sometimes refusing to make them citizens, and against a country with which they didn’t have a strong opinion against. Worse, when they start interacting with the Mexicans they see that while they are not white, they are nice, happy people and more importantly, also catholic. That made many Irishmen to feel more identified with Mexicans, so they ended up switching sides and fighting against the US, forming the “St. Patrick’s Battalion” (in honor of Ireland patron saint). This battalion quickly became feared by the Americans due to their superior tactics and weaponry compared to the Mexican units.

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I’d love to say this story has a happy ending, but we all know the outcome of the war: the Americans crossed the uneven Mexican territory relatively easy. Mexico city fell, causing Mexicans to lose half of their territory and face the risk of being enslaved by the Americans (a whole other story). St. Patrick’s battalion was defeated and some of its members were captured and judged as traitors and deserters. Even though some influent Mexicans advocated for them, more than half of the captured Irishmen were sentenced to be hanged. Thirty of them were executed in the Chapultepec castle, with the American flag waving on top of it in place of the Mexican one (which as an act of defiance, had been removed by Juan Escutia earlier before committing suicide). Witnesses say that, even before dying, the Irishmen remained loyal to Mexico (“hands tied, feet tied, their voices still free”).

I will finish this entry with some optimism. St. Patrick’s battalion is still revered in Mexico and Ireland, even though the US basically denied its existence until recently. Some of the surviving Irishmen returned to Ireland o stayed in Mexico, a portion of them establishing businesses or living in lands given to them as a reward by the Mexican government. John Riley, the battalion leader, died in Veracruz in 1850 under the name of Juan Reley. Even today some Irish influence remains in Mexico, even though it’s poorly acknowledged due to the assimilating nature of Mexican culture.

Trivia

-It is said that Alvaro Obregon, the Mexican president from 1920 to 1924 was descendent from an Irish family which adapted their last name to Spanish from O’brien to Obregon

-There is a bagpipe music band in Mexico city named in honor of the battalion. It is one of its kind in the country

-The museum also explained why Texas is known as the “Lone Star State”. Before its independence, it formed the State of Coahuila and Texas, which had a flag with two stars, one representing each one of the regions. After the Texan independence, Coahuila stayed in Mexico, so Texas was by itself removing Coahuila’s star from its flag and becoming the lone star.

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Referencias

El escuadron de San Patricio

Hace algunos años fui a Saltillo, Coahuila a visitar el museo del desierto (muy recomendable), y me sobro algún tiempo en la ciudad que aproveche para ir a otros museos. Uno de ellos estaba dedicado a la invasión estadounidense a México. Una de las partes notables del museo es la narración de la historia del escuadrón de San Patricio.

Para poner las cosas en contexto, tal como se describe en la copia de un documento antiguo en el museo, poco después de la independencia de México se invitó a los estadounidenses a poblar los territorios del norte del país, los cuales estaban mayormente deshabitados (por ejemplo: Texas). El gobierno mexicano tenía interés en que las tierras se trabajaran, probablemente para generar impuestos y mantener marginados a los indígenas americanos. Esto por supuesto tuvo como consecuencia que en unos años Texas estuviera habitado mayoritariamente por estadounidenses que no se sentía identificados con la cultura y valores de su gobierno central (y considerando que el presidente en ese momento, Antonio López de Santa Ana, era un loco, Texas no era el único estado que se sentía así), lo cual culmino en que Texas se independizo de México para después anexarse a USA, tras haber sido un país independiente por un par de años.

En fin, hubo aun más conflictos por que México y USA tenían diferentes ideas de en donde terminaba México y en donde empezaba Texas. El gobierno mexicano decía que la frontera era el rio Nueces (al norte de la frontera actual) y USA que el rio Grande. USA ofreció comprar el territorio en disputa, y después ocuparlo cuando México se rehusó a venderlo: esto inicio la intervención Estadounidense en México.

Entre las caballerías estadounidenses se encontraba una buena cantidad de soldados irlandeses. Esto debido a que en aquellas épocas, hubo una gran ola migratoria de irlandeses a estados unidos (debido a una gran hambruna que hubo en Irlanda provocada, algunos dicen, por los ingleses para exterminar a los irlandeses). Quizás será sorpresa para algunos, pero estos inmigrantes eran maltratados en USA porque se les consideraba poco educados y que iban a “robarse los trabajos de los americanos”. Tampoco ayudaba que los irlandeses son tremendamente católicos y les encanta el alcohol, a diferencia de los puritanos que fundaron USA. Incluso he leído que existía el debate en aquel entonces sobre si los irlandeses eran blancos o no (judíos e italianos enfrentaron debates similares en otros momentos).

Para ponerlo en perspectiva, imagínate que eres un soldado inmigrante, luchando por un país que te maltrata y discrimina, te pone miles de trabas para darte ciudadanía, y te ponen a pelear contra un país del que no sabes casi nada. Y luego entras en contacto con ese país y te das cuenta que los habitantes de dicho país (los mexicanos) no parecen tan mala gente: no serán blancos, pero son muy alegres y amables, y aun más importante, son católicos como tú. Naturalmente, muchos de estos irlandeses se identificaron más con México y desertaron hacia ese lado, formando el “escuadrón de San Patricio”, en honor al santo patrono de Irlanda. Este escuadrón se volvió uno de los más temidos por los americanos en la guerra, pues sus tácticas y armamento eran más sofisticados que los de los batallones mexicanos.

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Me gustaría decir que esta historia tiene un final feliz, pero todos sabemos lo que sucedió con esta guerra: los estadounidenses atravesaron el accidentado territorio mexicano con relativa facilidad. La ciudad de México cayó, con lo que los mexicanos sufrieron la perdida de la mitad del territorio nacional y el riesgo de convertirse en esclavos de los estadounidenses (esto es otra historia). El escuadrón de San Patricio fue derrotado y algunos de sus miembros fueron capturados y juzgados como traidores y desertores. Aunque algunos mexicanos influyentes fueron en su defensa y trataron de salvarlos, más de la mitad de los patricios fueron condenados a la horca. La ejecución de 30 de ellos fue en castillo de Chapultepec, con la bandera de Estados Unidos ondeando en vez de la de México (la cual en un acto de desafío, había sido removida por Juan Escutia antes de suicidarse); los patricios aun antes de morir alabaron a México (“sus manos y pies atados, sus voces seguían libres”).

Cerraremos la entrada con algo un poco más optimista: el escuadrón es aun conmemorado tanto en México como en Irlanda, a pesar de que en estados unidos hasta hace poco tiempo se negaba su existencia. Algunos de los irlandeses que sobrevivieron regresaron a Irlanda o se quedaron en México, una porción de ellos estableciendo negocios o viviendo en tierras que el gobierno mexicano les dio por su apoyo. John Riley, el líder del batallón, murió en Veracruz en 1850 bajo el nombre de Juan Reley. Aun hoy, la influencia irlandesa en México sigue presente, aunque sea poco recordada debido a la asimilación social que caracteriza a la cultura del país.

Trivia:

-Se dice que el presidente de México Álvaro Obregón (1920-1924) era descendiente de irlandeses que adaptaron su apellido al español de O’brien a Obregón.

-En la ciudad de México aun existe una banda musical de gaitas (única en México) nombrada en honor al escuadrón

– En el museo también se explica porque Texas es conocido como el “estado de la estrella solitaria”. Antes de su independencia, formaba parte del estado mexicano conocido como “Coahuila y Tejas”, y su bandera estatal tenía dos estrellas representando a cada una de las regiones. Después de la independencia texana, Coahuila se quedo en México, así que Texas se quedo solo y removió la estrella de Coahuila de la bandera, volviéndose la estrella solitaria

Son bienvenidos los comentarios. O las preguntas.


References

Discriminacion del blanco al blanco:
La guerra Mexico-Estados unidos, el enfoque del articulo es un poco diferente dependiendo de si es la version en ingles o en español, con los americanos insistiendo en llamarla “guerra” y los mexicanos “invasion” o “intervencion”:
La muerte de los patricios:
Banda de gaitas San Patricio
Irlandeses en Mexico

 

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Liquid fatness

Español

References

Now that Mexico is the OECD country with the highest percentage of obese women (the US still has the most obese males), I will talk about one of the most important contributing factors to obesity but that it is not so often discussed in all its facets: I think that many people, especially in Mexico, are not obese for what they eat, but because of what they drink.

There´s much talk about the changing lifestyle, fast food, lack of sleep etc. But save for sodas, few is discussed about other types of drinks, many of which are highly caloric but produce few or no satiety (something bodybuilders exploit: they drink their calories in shakes in order to be able to consume more and gain more muscle).

Before I continue, I will discuss calories. A calorie** is a unit used to quantify the energy contained in food. Energy and calorie are then synonyms; thus, if a food item is advertized as “it gives you energy”, what they are saying is that either it is high in calories, o that it doesn´t have any interesting property beyond providing calories. Calories are necessary for life, and if we don´t consume enough of them, we lose weight and eventually die. However, in modern societies, for many people it´s way easier to consume many more calories than they actually need.

We will put in perspective what a calorie actually is. 100 calories is approximately the energy needed for a 138 pound person to walk 1 mile or, alternatively, the energy needed to walk for 24 minutes at a moderate pace (this is an approximated value and varies with the person´s weight, age and gender, the speed and the terrain, among others). Yet another way to see it: since it´s estimated that we gain a pound of fat for each 3500 extra calories, 100 calories would produce a weight gain of 0.46 oz. A large apple has approximately 100 calories.

It´s well known that Mexicans, just like Americans, love their sodas. A can of Coke contains 138 calories. However, by tradition, Mexico also love other kind of sugary drinks: the so called “aguas frescas”, which are soft drinks made by combining water, sugar and other usually plant based ingredients, such as fruits, grains or flowers.

Aguas frescas have more vitamins than sodas, and maybe some fiber, but at the end of the day they are also sugary drinks. For example, a half gallon jar of limonada (limeade) sweetened with 1 cup of sugar, produces 150 calorie glasses of the drink (333 ml). It is also common for people to consume quarts of these drinks when it´s hot outside (450 calories).

If we consider that, on average, someone drinks just one can of soda or equivalent a day (140 calories), when we multiply by the 365 days in a year we obtain a consumption of 51,000 extra calories. If we divide over 3500 we see that this consumption is equivalent to 14.6 pounds of fat! In other words, if someone drinks plain water instead of sugary drinks, even when keeping all other habits the same, they will prevent themselves from gaining up to 14.6 pounds in a year.

Alcoholic drinks are not much better. Even if they don´t contain sugar, nor fat, nor protein, they provide calories since the body can extract 7 calories from each gram of alcohol, almost double of what one gram of sugar contains. Thus, a can of beer contains 154 calories. A glass of wine (150 ml) contains 123 calories. They also drop the levels of blood sugar, causing hunger afterwards.

Tea and especially coffee are very popular drinks. While by themselves they are calorie free, many people like sweetening them or adding milk or worse, making those drinks closer to the liquid candy that sodas are. It all depends on personal taste, but the calories in a cup can go from 16 (just one teaspoon of sugar) to 150 (3 teaspoons of sugar as well as cream and whipped cream).

Fruit juices are another problematic drink. Even though they are seen as healthy drinks, often they are prepared by removing pulp and peel from the fruit, eliminating most fiber and a part of their nutrients, while concentrating their sugars. A cup of orange juice contains 111 calories.

Finally, there are other drinks which have a less clear link with obesity. On the one side, we have diet sodas; while they provide no calories, it is suspected that they are so sweet that they stimulate hunger and alter the perception of sweetness, making consumers crave higher levels or sweetness, and thus, eat more and more sugar. On the other hand we milk, which has been highly maligned due to its high fat content; however, their high protein content as well as the fat itself (220 calories per 333 ml glass in total) might make people feel fuller by drinking it, preventing them from overeating; there are even some studies that suggest that drinking milk actually helps people lose weight.

Trivia:

-The OECD reports both a ranking for self reported weight and another for measured weight. Self reported weight is in general lower than actually measured weight, and the difference tends to be higher in women than in men (women lie more about their weight).

*Ranked according to the percentage of adults with BMI higher than 30 (214 pounds for a 5’11”’ male, 186 pounds for a 5’6” female).

**I will use calorie as a synonym of kilocalorie

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Referencias

Gordura liquida

Ahora que México es el país más gordo* de la OECD (en mujeres, hombres es cuarto lugar ver referencias) hablare de lo que considero uno de los factores más importantes en la obesidad pero del cual nunca se discute en su totalidad: creo que el Mexicano no es gordo por lo que come, sino por lo que bebe.

Se habla mucho del cambio de estilo de vida, de que comemos más comida chatarra, dormimos menos etc. Pero fuera de los refrescos, poco se habla sobre las bebidas en general, muchas de las cuales aportan cantidades significativas de calorías pero producen poca saciedad (no en vano los fisicoculturistas consumen bebidas hipercaloricas para aumentar su masa cultural: es más fácil beber las calorías que comerlas).

Antes de seguir la discusión, hablaré de las calorías. Caloría** es una unidad de medición usada para medir cuanta energía es contenida en un alimento. Energía y caloría son sinónimos, así que si un alimento te lo anuncian como que “da energía”, lo que te quieren decir es que o tiene muchas calorías, o no tiene ninguna propiedad más interesante que proporcionar calorías. Las calorías son necesarias para la vida, y si no consumimos las suficientes perdemos peso y eventualmente morimos. Sin embargo, en las sociedades modernas, para mucha gente es muy fácil consumir muchas más calorías que las que necesita.

Pondremos en perspectiva cuanto es una caloría. 100 calorías es aproximadamente la energía necesaria para que una persona de 50 kg camine 2 km o alternativamente, la energía necesaria para caminar por 24 minutos a un paso normal (este valor es aproximado y varía con el peso de la persona, la edad, el género, la velocidad y lo accidentado del terreno). Otra forma de verlo es: se estima que por cada 3500 calorías extras, subimos una libra de peso (454 gramos); entonces, 100 calorías nos harían subir 13 gramos de peso. Una manzana grande tiene aproximadamente 100 calorías.

Es bien conocido que el mexicano consume mucho refresco. Una lata de Coca cola contiene 138 calorías. Sin embargo, hay una razón cultural poco discutida de por qué los refrescos son tan exitosos en México: por tradición, el mexicano está acostumbrado a acompañar sus comidas con bebidas azucaradas: las tradicionales aguas frescas.

Las aguas frescas tienen más vitaminas que un refresco y con suerte algo de fibra, pero a final de cuenta también son agua azucarada. Por ejemplo, si se prepara una jarra de dos litros de agua de limón endulzada con 1 taza de azúcar, cada vaso (333 ml) tendrá 150 calorías. El número de calorías dependerá de la fruta, ya que algunas requieren menos azúcar, pero la fruta misma tiene sus azucares. Ya ni se diga de cuando hace calor y alguien va a una nevería y se compra un litro de agua fresca (450 calorías).

Si consideramos que en promedio, un mexicano toma 1 vaso de agua fresca o una lata de refresco al día que contiene 140 calorías, al multiplicar por 365 días del año obtenemos un consumo de 51,100 calorías extras. Si dividimos entre 3500 ¡veremos que este consumo de calorías equivale a 14.6 libras o 6.6 kg! En otras palabras, si una persona empieza a tomar agua natural en vez de otras bebidas y mantiene toda su alimentación igual, evitará subir hasta 6.6 kg al final del año.

Por si fuera poco, el mexicano disfruta mucho el alcohol (en Sudamérica tenemos fama de alcohólicos). Las bebidas alcohólicas, aun las que no contienen azúcar, ni grasa ni proteína, proporcionan calorías debido a que el cuerpo es capaz de extraer 7 calorías por cada gramo de alcohol, que es casi el doble que por un gramo de azúcar. Una lata de cerveza contiene 154 calorías. Cada copa de vino (150 ml) contiene 123 calorías.

Al mexicano también le encanta el café. Pero con excepciones, no el café negro, sino endulzado o con leche o peor aún, con todo tipo de cosas (como crema batida) que lo convierten más en postre que en bebida. Ya depende mucho de cómo se tome cada quien su café, pero una taza puede ir desde las 16 calorías con sólo una cucharadita de azúcar, hasta 150 con crema batida, leche y tres cucharaditas de azúcar.

Los jugos de frutas son otra bebida problemática. Aunque se les percibe como una bebida saludable, a menudo como parte de su preparación se le remueve a la fruta cáscara y pulpa, con lo que se concentra el azúcar de la fruta y se pierde una parte de los nutrientes y la mayor parte de la fibra. Una taza de jugo de naranja contiene 111 calorías.

Finalmente, hay bebidas que es más difícil entender su contribución al sobrepeso. Por un lado, tenemos los refrescos light y cero; no proveen calorías, pero hay quienes piensan que su sabor dulce abre el apetito y acostumbra al paladar a que la comida debe tener cierto grado de dulzura, lo que promueve que la gente coma más, y más azúcar. Del otro lado tenemos a la leche, que es muy satanizada por tener grasa; sin embargo, también tiene una cantidad considerable de proteínas, por lo que a pesar de ser una bebida con muchas calorías (220 calorías en un vaso), potencialmente causa mayor saciedad que una bebida azucarada, ayudándonos a comer menos de otras cosas; incluso hay estudios que sugieren que consumir leche ayuda a perder peso.

Trivia:

-La OECD lista estadísticas del peso auto reportado y el peso medido. El peso autorreportado es en general menor que el peso medido, y esta diferencia es mayor en mujeres que en hombres (o sea que las mujeres mienten mas sobre su peso)

*Nota: rankeado de acuerdo al porcentaje de adultos con IMC mayor a 30 (87 kg para un hombre de 1.70 m, 78 kg para una mujer de 1.61).

**Nota 2: usaré la palabra caloría como sinónimo de kilocaloría

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References

Official website of the OECD obesity figures
Milk and weight loss
Diet sodas and weight gain

 

Photo by Biskuit from Atlanta, GA under CC

Winter solstice

Español

References

Today is the winter solstice, which basically means that this is the shortest day of the year, marking the official start of winter. As a consequence of the tilt on the Earth’s axis, from now on, nights in the northern hemisphere will start to get progressively shorter.
Unfortunately, since oceans need to reabsorb all energy they lost during the part of the year that the days were shorter, the weather will only get warmer after they are done recovering their temperature, around March or April depending on the geography.

Sometimes is difficult to notice how variable the duration of the day can be when one lives in a quasi-tropical country such as Mexico, especially in the southernmost regions. While the effect is not so notorious in Guadalajara (the shortest day lasting 10:52, while the longest 13:23, making a difference of 2 and a half hours), in latitudes like Boston the differences are more notorious: the shortest day lasts 9:04, and the longest 15:17, a six and a quarter hour difference.

The rule is: the closest you are to the equator, the shorter the difference between the longest and shortest day of the year. In Quito, which is basically in the equator, the shortest day lasts 12:06, and the longest 12:08, a difference of 2 minutes. On the other hand, if we stray from the equator, the farthest we can go is to a pole, and as we get close to them the day duration difference approaches a singularity (sort of like making an over zero division).  For example, if we go to Inuvik, a 3000 people settlement in northern Canada, we will find that the longest day lasts 56 days (!), that is, 1,344 hours; the shortest day, meanwhile lasts… 0 hous? -31 days? The idea is that in December there is a night that lasts 744 hours. The logical implication is that in the poles there is only one night and one day per year, each with a six month duration.

Interestingly, even if the winter solstice is the shortest day of the year, it is not the earliest sunset day. That was December 8th in Boston, day in which the sunset was at 4:11 pm. The difference is caused by the way we measure time.

These effects were of great interest for human civilizations, especially when technology was not advanced enough to protect them from the hazardous effects of the winter. While tropical civilizations only have to worry about occasional droughts or hurricanes (and their astronomy was focused on deciding the best time to plant their crops to get the best amount of rain water), in the temperate regions it was a life or death affair. Winter in these latitudes is impossible to survive without a storage of food and water, making winters feared. As a consequence, many ancient civilizations worshipped the sun as a life giver, even as a deity. For them, the shortening of days represented a weakening or “death” of the sun. This led to many rites, traditions and legends, from the more catastrophic (“the sun might not come back this year”), to the more proactive (“we need to do certain ritual to strengthen the sun”), passing by the more “new age-ish” (“everything is a death and rebirth cycle; the sun will go because it’s part of life, but it will be back because that’s also part of life). In any case, the day in which days started to get longer represented the sun starting to get stronger, which was a cause of rejoice. This made the dates around the winter solstice holy, or related to the most important religious celebrations for many cultures.

It’s for this reason that the catholic church imposed Christmas around the solstice: even if his birth is narrated in a warm time of the year, when placing his birthday close to other celebrations you make sure that Christ is celebrated instead of the sun (similar to having a birthday in Christmas or mother’s day). Worst case scenario, they will keep worshipping the sun pretending they are worshipping Christ, until the darkness of time makes both entities indistinct.

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Referencias

Solsticio de invierno

Hoy es el solsticio de invierno, lo que significa que es el día mas corto del año e inicia definitivamente el invierno. Como consecuencia de la inclinación del eje de la tierra respecto al sol, a partir de hoy en el hemisferio norte las noches se irán haciendo progresivamente más cortas. A pesar de esto, la temperatura empezara a bajar debido a que los océanos deben recuperar primero el calor que perdieron durante los días mas cortos, una vez que los océanos se recuperen la temperatura subirá, lo cual sucede alrededor de marzo o abril, dependiendo de la geografía.
A veces es difícil notar lo variable que puede ser la duración del día cuando se vive en un país cuasi-tropical como México, especialmente lo más al sur que se viva. Mientras que el efecto no es muy notorio en Guadalajara (el día más corto dura 10 horas con 52 minutos, mientras que el más largo dura 13 horas con 23 minutos, una diferencia de 2 horas y media), en latitudes como Boston las diferencias empiezan a ser más notorias: el día más corto dura 9 horas con 4 minutos, mientras que el más largo dura 15 con 17, una diferencia de 6 horas y cuarto.
La regla es: mientras más cerca estemos del ecuador, los días más corto y más largo tiende a tener la misma duracion. En Quito, que está básicamente en el ecuador, el día más corto dura 12 horas con 6 minutos, y el más largo 12 horas con 8 minutos (una diferencia de 2 minutos). Por lo contrario, si nos alejamos del ecuador llegará un momento en que no nos podemos alejar más (los polos), y la duración del día se vuelve una “discontinuidad” (algo así como dividir entre cero). Si nos vamos por ejemplo a Inuvik, un asentamiento de 3000 personas al norte de Canadá, nos encontraremos que el día más largo dura 56 días (!), es decir, 1344 horas, y el día más corto dura… 0 horas? menos 31 días? el caso es que en diciembre hay una noche que dura 744 horas. La implicación lógica es que en los polos solo hay una noche y un día al año, cada uno con una duración de 6 meses.
Interesantemente, el solsticio de invierno, a pesar de ser el día más corto del año, no coincide con el día en que se oscurece más temprano. Acá en Boston ese día fue el 8 de diciembre, día en que se oscureció a las 4:11 pm. La diferencia se debe a la forma en que medimos el tiempo.
Estos efectos del sol y las estaciones siempre fueron de gran importancia para las civilizaciones humanas, especialmente cuando la tecnología almacén no era lo suficientemente avanzada para protegerlos de los efectos más dañinos del invierno. Mientras que las civilizaciones en las regiones tropicales del mundo solo debían preocuparse por sequias o huracanes ocasionales (y su astronomía estaba enfocada a sembrar cuando hubiera más probabilidad de que sus plantas recibieran suficiente agua), en las regiones templadas era un asunto de vida o muerte. El invierno en estas latitudes es imposible de sobrevivir sin una fuente de alimento y agua, por lo que los inviernos eran temidos. En consecuencia, el sol en las civilizaciones antiguas era visto como fuente de vida, si no como un dios. Para ellos, el acortamiento de los días representaba un periodo en que el sol se volvía más débil, o incluso moría. Esto llevó al desarrollo de muchas tradiciones, ritos y leyendas relacionadas, desde las catastrofistas (“puede que el sol no regrese este año”), hasta las proactivas (“tenemos que hacer tal o cual rito para regresarle fuerza al sol para que regrese) pasando por las mas “new age” (“todo es un ciclo de muerte y renacimiento, el sol se va por que debe de irse, pero regresara por que debe de regresar”). En todo caso, el solsticio de invierno representaba el momento en que el sol empezaba a recuperar fuerzas, evento visto con gran alegría. Debido a esto, para muchas culturas las fechas alrededor del solsticio de invierno eran “sagradas” o estaban relacionadas con sus celebraciones religiosas más importantes.
Es por este motivo que la iglesia católica implemento la navidad en estas fechas: a pesar de que el nacimiento de Cristo es narrado como en una época cálida del año, al poner su nacimiento cerca de otras celebraciones te aseguras de que celebren a Cristo y no al sol, similar a cuando alguien tiene cumpleaños en navidad o día de las madres. En el peor caso, seguirán celebrando al sol pero disfrazándolo de Cristo, hasta que con la oscuridad del tiempo ambas entidades terminen confundiéndose.

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References

http://www.timeanddate.com/sun/mexico/guadalajara

http://www.livescience.com/42976-when-was-jesus-born.html

Image from: http://www.norwegianfjordscruise.com/

Gringo

Español

References

In Mexico, when one wants to refer to someone from the neighboring country up north, we just use the word “gringo” without giving it a second thought. But when living here in the US, and with all the talk about racism and political correctness (and also the fact that one is a minority over here), one might start to question: “will someone get offended if I say gringo?”, “is it even an offensive term?”.

I think I must start by describing how the term is used. The word “gringo” is very common and useful in Spanish, especially Mexican Spanish. Why? Since USA is the largest neighbor of Mexico, as well as a country with a high power and influence in the world, it occupies an important part of our lives. Some wise man once said “if the US sneezes, Mexico gets pneumonia”. For this reason, the country and its inhabitants are often in our conversations. The issue comes when noticing that the Spanish name for the US is “Estados Unidos de América”. América in Spanish means all the continent (from Canada to Argentina, they are not two different continents in Spanish). Thus, the official term for the people from the USA is “estadounidenses”. This term is however quite long and awkward to use in a casual conversation. We all have probably noticed that common long word tend to be substituted by shorter words. Then, it is natural that a much shorter word, such as “gringo”, ends up being way more used in day to day conversations.

Where does the word come from? The popular etymology says that it originated in the Mexican-American war, when Mexicans would shout to the green uniformed American soldiers “green go” so they would go back to their country. This story, while memorable, has several issues. First, why would Mexicans shout in English? Second and even more important, in this war, the green were the Mexicans! Gringos, I mean, Americans were dressed in blue (which coincides with the countries’ flags). The final nail in the coffin is that the word gringo appears in a Spanish dictionary that was published some 60 years before this particular war.

The true origin of the word gringo is unknown. But the most accepted version (though a boring one), is that it originated from the word “griego” (“Greek”), specifically from a formerly common phrase similar to “me estás hablando en griego” (“you are speaking Greek to me”), to refer to something that is either hard to understand or in a different language.

Now, is it a racist term? I can’t say I know, but it definitively has a negative connotation, and interestingly enough, is most commonly used to refer to white people and sometimes to blacks, but rarely to Asian-Americans. I think in most cases it is used accompanied by an eye roll or a tone of exasperation about American foreign policies, cultural differences that could sound ridiculous to Mexicans or simply about the average American tourist’s arrogance. Examples: “what country are those gringos bombing now?” or “gringos come to this country on vacation and expect US to speak THEIR language”.

This is justifiable, considering there is resentment about the treatment the USA has historically given to Mexico. We perceive, reasonably, that in the best case, the USA is a bully that forces us to implement all kind of one sided treaties and capitalist policies that benefit their country much more than ours (if they benefit us at all). In the worst case, we remember it as the one who took half of our territory.

In the end, justified or not, both countries are and always will be next to each other (till death do us parts), both countries benefit from the relation (even if unequally) and honestly, our cultures have more similarities than differences, even more when compared to say, Asian cultures. So our best bet is to get along. And that should start with respecting its people. And even though that would imply reducing the use of the word “gringo” in Spanish, I don’t really have a reasonable alternative for it.

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Referencias

Gringo

En México, cuando uno quiere referirse a los vecinos del norte, uno simplemente usa la palabra “gringos” y ya, sin pensársela mucho. Pero estando acá en USA, y con toda la onda que traen con el racismo, y lo políticamente correcto (y admitámoslo, el hecho de que uno es minoría acá), uno se pregunta: “se ofenderá alguien si digo gringo?”, “Es si quiera un término ofensivo?”
Creo que debo empezar discutiendo como se usa la palabra. El término “gringo” es extremadamente útil en el español, especialmente en el español mexicano. Por qué? Siendo USA el vecino más grande de México, a la vez que es un país con alta influencia y poder en el mundo, ocupa una parte importante de nuestras vidas. “Si USA estornuda a México le da una pulmonía” alguien dijo por ahí. Esto naturalmente hace que el país y sus habitantes salgan en nuestras conversaciones a menudo. El problema: en español, el nombre del país es Estados Unidos de América. América en español significa todo el continente desde Canadá hasta Argentina (en español es un solo continente). Por lo tanto, el termino oficial para los habitantes de Estados Unidos es “estadounidense”. Un término muy largo, y todos sabemos que las palabras que se usan más tienden a ser sustituidas por palabras más cortas. Entonces es natural que usar una palabra más corta como “gringo” sea más común en el lenguaje coloquial.

De donde viene la palabra? La etimología popular dice que se origino en la guerra México americana, cuando los mexicanos les gritaban a los estadounidenses, uniformados de verde, “green go” para que se regresaran a su país. Esta historia es memorable pero tiene muchos problemas. Primero, porque los mexicanos gritarían en inglés? Segundo y más importante, en esa guerra los verdes eran los mexicanos! Los gringos, perdón, estadounidenses iban de azul (va con las banderas de ambos países). Para rematar, la palabra gringo está registrada en un diccionario español de 60 años antes de esta guerra.

Ahora, es un término racista? No lo sé, pero en mi opinión si tiene un toque despectivo y curiosamente, se usa mas para referirse a caucásicos y en menor medida a negros, pero rara vez a asiático-americanos. Creo que en la mayoría de los casos, la gente usa el termino acompañado de un roll eyes/exasperación sobre las políticas estadounidenses, diferencias culturales que al mexicano le podrían parecer ridículas o simplemente la arrogancia de algunos de ellos, especialmente como turistas. Frases tipo: “esos gringos ahora que país están bombardeando?” o “esos gringos vienen a mi país y esperan que les hablemos en su idioma”.

Esto es en realidad natural, considerando que hay muchos resentimientos hacia el tratamiento que USA le ha dado a nuestro país históricamente. Percibimos, razonablemente, que en el mejor caso, USA es un bully que nos fuerza a implementar todo tipo de políticas que terminan conviniendo más a su país y su capitalismo (y en el peor caso, es quien nos invadió y nos quitó la mitad de nuestro territorio).

Al final de cuentas, justificado o no, ambos países están y siempre estarán geográficamente juntos (hasta que la muerte los separe), ambos países se benefician de la relación (aunque sea inequitativamente) y honestamente, nuestras culturas tienen más similitudes que diferencias, sobre todo si comparamos con las culturas asiáticas. Así que lo mejor es que nos llevemos bien el uno con el otro. Y eso empieza con el respeto hacia sus habitantes. Y aunque eso implicaría la reducción del uso de la palabra “gringo”, la verdad no tengo una alternativa razonable.

Son bienvenidos los comentarios. O las preguntas.


References

http://www.snopes.com/language/stories/gringo.asp

https://en.wikipedia.org/wiki/Gringo