Neanderthal pride

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References

Some months ago I decided to have genetic testing done on me. You know, for science. While the results were pretty much within the expected, there was something that caught my attention: apparently I´m 3.2% Neanderthal (99th percentile!). Naturally, I had questions: what does that mean? Is that good? Bad? Should I be offended? (just kidding with this one)

Neanderthals (homo neanderthalensis) are an extinct “alternate human” species that coexisted with “regular humans” (homo sapiens). It was like something out of the Lord of the Rings where they have humans, hobbits, dwarves etc, but in this case it was only two kinds. They actually originated in Europe, while we sapiens started in Africa. At some point, sapiens reached Africa and met Neanderthals.
We don´t know for sure why Neanderthals disappeared, but one common hypothesis is that sapiens were the ones to drive them to extinction. But, as one would expect from groups of closely related species interacting, it seems that they were actually interbreeding and producing hybrids. Because of this, even if they went extinct, hybrids remained. And while their Neanderthal heritage was diluted across the generations, some of their genes are still present on most modern populations (the average human is 2.5% Neanderthal).
Neanderthals, compared to humans, were slightly shorter, but stouter and stronger (the geekier of us might speculate if the legends of dwarves come from immemorial oral tradition about them). Because of this, for a long time the popular image of the Neanderthal was that of savage subhumans. That image has changed a bit lately because of various factors. First, their brain capacity was found to be larger than in modern humans, which suggests a comparable, if not higher intelligence. Other discoveries point to them having had a culture: there´s strong evidence they buried their dead. Also, modern reconstructions based on their remains help make us look at them as people, not as just bones.

Photo by Tim Evanson under Creative CommonsPhoto by boris doesborg /CC

All in all, it doesn´t really sound like being a Neanderthal is a bad thing. I should probably buy this shirt:
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http://www.zazzle.com/3_2_neanderthal_shirt-235291520304258923

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Referencias

Orgullo Neandertal

Hace algunos meses decidí hacerme pruebas genéticas. Nomas por que sí. Aunque los resultados de ancestros fueron más o menos los esperados, algo llamó mi atención: aparentemente soy 3.2% Neandertal (¡99 percentil!). Eso despertó mi curiosidad: ¿qué significaba? ¿es algo bueno? ¿malo? ¿me debería ofender? (esto último es broma).
Los Neandertales (homo neanderthalensis) fueron una ya extinta “especie alterna” de humanos que coexistió en algún momento con los “humanos normales” (homo sapiens). Algo así como en El Señor de los Anillos, en que hay diferentes razas como humanos, hobbits, enanos, etc; pero en este caso solo dos razas. Se originaron en Europa, mientras que nosotros los sapiens empezamos en África. En algún momento los sapiens llegaron a Europa y se toparon con los Neandertales.
No sabemos a ciencia cierta por qué los Neandertales desaparecieron, aunque una hipótesis popular es que los sapiens los llevaron a la extinción. Pero como uno esperaría de grupos altamente relacionados interactuando, aparentemente hubo cruce entre las dos especies, mismo que produjo híbridos. Debido a esto, aun cuando se extinguieron, algunos híbridos siguieron existiendo. Estos híbridos se siguieron mezclando con los sapiens y sus genes se fueron diluyendo al pasar las generaciones, pero algunos de sus genes siguen existiendo en la mayoría de las poblaciones humanas modernas (el humano no africano promedio es 2.5% Neandertal).
Los Neandertales, en comparación con los humanos, eran ligeramente más bajos, pero más robustos y fuertes (los más geeks entre nosotros podrían especular que las leyendas de los enanos vienen de leyendas ancestrales de quienes los conocieron). Debido a esto, la imagen popular de los Neandertales fue por mucho tiempo la de subhumanos salvajes. Esa imagen ha cambiado un poco últimamente debido a varias razones. Primero, se descubrió que sus cerebros eran más grandes que los de los humanos modernos, lo que sugiere una inteligencia comparable o mayor. Otros descubrimientos son respecto a su cultura: hay fuerte evidencia de que sepultaban a sus muertos. Además, reconstrucciones modernas de su apariencia nos ayudan a verlos como gente, no como solo huesos.
Photo by Tim Evanson under Creative CommonsPhoto by boris doesborg /CC
En vista de todo esto, creo que ser un Neandertal no parece tan malo. Quizás debería comprarme esta camiseta:
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http://www.zazzle.com/3_2_neanderthal_shirt-235291520304258923

Son bienvenidos los comentarios. O las preguntas.


References

http://www.infoplease.com/encyclopedia/society/neanderthal-man.html
http://www.nytimes.com/2013/12/17/science/neanderthals-and-the-dead.html?_r=0
http://www.ancient-origins.net/news-evolution-human-origins/did-light-skinned-redheaded-neanderthal-women-hunt-men-002698http://news.nationalgeographic.com/news/2012/10/121012-neanderthals-science-paabo-dna-sex-breeding-humans/http://www.eupedia.com/europe/neanderthal_facts_and_myths.shtml

Photos under creative commons license:
L’homme de Spy & la Grotte de Spy by boris doesborg
Maxwell_Neanderthal by Matt Celeskey
Homo neanderthalensis adult male – head model – Smithsonian Museum of Natural History – 2012-05-17 by Tim Evanson

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Why is Mexico poor? pt. 1

Español

When I was a little boy I asked my mother: how come the US is much more modern and advanced than Mexico? My mother, bless her heart, always tried to find a somewhat satisfactory answer to my questions, and said: “because they achieved Independence before us”.

I´ll admit that that answer wasn´t very satisfactory, but I decided to go with it until I found a better one. It´s something that has fascinated me for a while, after all, both countries have analogous histories and government forms.

Now that I´m living in the US, I can take a closer look to their society and their differences with Mexican society. I think that by now I have a pretty good idea of what makes my country be poor, but the answer is not simple: it has many factors interacting to create a vicious circle. I plan to have a series of posts discussing some of these factors. Unfortunately, knowing the reason doesn´t mean you know the solution…

I´m ending this post with the following quote, leading to a topic I´ll discuss in a future post:

“Una encuesta realizada por la Asociación Mexicana de Afores (Amafore) revela que 62% de las personas que no ha planeado su futuro piensa que Dios les ayudará cuando sean personas mayores.”

Translation: “a survey by the Mexican association of retirement funds reveals that 62% of the Mexicans who have not planned their future think that God will help them when they are old”

Read part 2

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¿Por que México es pobre? pt 1

Cuando era niño se me ocurrió preguntar a mi mamá: ¿por qué Estados Unidos es más moderno y avanzado que México? Afortunadamente mi madre siempre trataba de encontrar una respuesta satisfactoria para mis preguntas difíciles, y en esta ocasión contestó: “porque ellos se independizaron antes que nosotros”.

Debo admitir que esa respuesta no fue del todo satisfactoria, pero decidí creerla por mientras encontraba una mejor. Es un tema que me ha causado fascinación por un tiempo ya que, después de todo, ambos países tienen historias y formas de gobierno similares.

Ahora que vivo en los Estados Unidos, puedo ver más de cerca a su sociedad y sus diferencias con la nuestra. Creo que ya he logrado llegar a una buena respuesta para mi pregunta; pero no es una respuesta simple e involucra múltiples factores que entre sí crean un círculo vicioso.  Planeo hacer una serie de posts discutiendo algunos de estos factores. Claro, el saber las razones no significa que tengas las soluciones…

Terminaré este primer post con la siguiente cita, que ilustra uno de los tópicos de los que hablaré en el futuro:

“Una encuesta realizada por la Asociación Mexicana de Afores (Amafore) revela que 62% de las personas que no ha planeado su futuro piensa que Dios les ayudará cuando sean personas mayores.”

Leer parte 2

Son bienvenidos los comentarios. O las preguntas.


Ebola vaccine is here

Español

References

A vaccine trial for Ebola has shown an amazingly high protection rate (100%!), offering hope to countries ravaged by this horrible disease.  Superstition: zero. Science: too many to count.

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Referencias

Ha llegado la vacuna del Ébola

Una prueba de una vacuna del Ébola ha mostrado tasas de protección asombrosamente altas (100%!), ofreciendo esperanza a las regiones decimadas por esta enfermedad. Superstición: cero.  Ciencia: ya perdí la cuenta.

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http://www.theguardian.com/world/2015/jul/31/ebola-vaccine-trial-proves-100-successful-in-guinea

The cure for hepatitis C

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References

I was in talk titled: “Eradicating Hepatitis C”, in which the expositor discussed the possibility of eradicating or at least controlling Hepatitis C. This is possible due to a new treatment (Sofosbuvir) which has a close to 96% chance of curing a person of the disease. Just 10 years ago, Hep C was seen as incurable, and 5 years ago the best treatment had a success rate close to 30%.

The big but here, and something the speaker danced around, is that this drug is stupidly expensive: it needs to be taken daily for 12 weeks, but each pill costs around $1000 dollars. Though it’s obvious the price won’t be high forever, it will certainly remain so for years. Unfortunately, the patent drug cost debate is far from solved.

Hepatitis C is an infectious chronic disease. It remains asymptomatic for decades, but highly increases the risk of cirrhosis and liver cancer, subtracting some decades to the life expectancy of the patient. While it can be transmitted sexually, it’s far more likely to be contracted from injecting drugs or tattooing/piercing in unregulated conditions. Some people got infected from blood transfusions before blood screening became routine. There’s currently no vaccine.

Some trivia:

  • A small subset (20%) of people infected with Hep C clear the infection spontaneously a few weeks after being infected. The rest of them remain infected for life.
  • Something like 10% of the population of Egypt is infected of Hep C due to misguided vaccination policies (basically, they reused syringes)
  • The speaker spoke of a “rule of 3” to estimate the chance of catching an infection from getting pricked with an infected needle: 30% if the needle had hepatitis B, 3% if it had hepatitis C, 0.3% if it had HIV
  • While the time the HIV can remain infectious in a needle is measured in minutes or even seconds, the hep C virus (HCV) can remain infectious for weeks

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Referencias

La cura de la hepatitis C

Estuve en una plática titulada “Eradicating Hepatitis C”, en que el expositor discutía la posibilidad de la erradicación, o al menos control, de la Hepatitis C. Esto se hace posible debido a un nuevo tratamiento (Sofosbuvir) que tiene un probabilidad de alrededor del 96% de curar a un paciente de esta enfermedad, algo sin precedente: hace 10 años se percibía como incurable, e incluso hace 5 años el tratamiento tenía una tasa de éxito de alrededor de 30%.

El gran problema, y algo a lo que el expositor le dio la vuelta, es que el tratamiento es ridículamente caro.  Cada pastilla cuesta alrededor de $1000 dólares, y es necesario tomar una diariamente por 12 semanas. Aunque no se mantendrá a un precio alto por siempre, seguramente sí por un largo tiempo.  Desafortunadamente, el debate de los precios de los medicamentos es mucho más complicado de lo que parece.

La hepatitis C es una enfermedad crónica degenerativa infecciosa, que es asintomática por décadas pero incrementa el riesgo de cirrosis y cáncer del hígado, restando algunas décadas a la esperanza de vida del paciente. Aunque en teoría se puede transmitir por vía sexual, la vía más común de infección parece ser a través de agujas contaminadas (en inyección de drogas o tatuajes), o por transfusiones recibidas antes de la crisis del SIDA. No existe vacuna.

Algo de trivia:

  • Una pequeña cantidad (20%) de los infectados con hepatitis C se curan espontáneamente después de unos meses de infección.  El resto se mantiene infectado de por vida
  • Mas o menos el 10% de la población de Egipto está infectada con Hepatitis C debido a malas políticas de vacunación publica (básicamente, reusaron las jeringas)
  • El expositor habló de una “regla de tres” para describir la probabilidad de infectarte si te picas con una aguja contaminada con varias enfermedades: si la aguja está contaminada con Hepatitis B, tienes 30% de probabilidad de infectarte; 3% si la aguja tiene hepatitis C; y 0.3% si es una aguja contaminada con VIH
  • El VIH en una aguja solo se mantiene infeccioso por minutos, o quizás segundos. El virus de la hepatitis C (HCV) en cambio, puede permanecer infeccioso por semanas

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https://blog.aids.gov/2014/01/scientists-discover-hepatitis-c-virus-can-remain-infectious-outside-of-the-body-for-up-to-6-weeks.html

http://www.scientificamerican.com/article/we-now-have-the-cure-for-hepatitis-c-but-can-we-afford-it/