St. Patrick’s battalion

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References

Some years ago I went to Saltillo (Coahuila, Mexico) to visit the Museum of the Desert (very good museum by the way) and I had some spare time in the city I used to visit some other museums. One of them was dedicated to the Mexican-American war. One of the highlights was one part that narrated the history of the St. Patrick’s battalion.

To put things in context, as described in the copy of this old document from the museum, shortly after the Mexican independence, the Mexican government invited American settlers to come to live in the northern Mexico territories (such as Texas) since they were largely uninhabited, probably to generate more taxes and to keep in check the Native Americans. This obviously caused that soon enough, Texas was mostly populated by Americans which didn’t identify with the Mexican culture nor the Mexican government (taking into account that the then-president, Antonio Lopez de Santa Ana was batshit crazy, Texas was NOT the only state feeling that way. This in turn culminated in Texas becoming an independent country for a couple of years before being annexed as one of the United States of America.

Anyway, there were further conflicts because Mexico and the US had different ideas of where Mexico ended and Texas started, with the Mexican government saying the border was the Nueces river, and the US saying it was the Grande river (where the current border is, south of the Nueces). The US offered to buy the disputed territory, and then to occupy it after Mexico refused to sell: this started the Mexican-American war.

Among the American regiments there were a good amount of Irish soldiers. This was because during those times there was a huge immigration wave out of Ireland to the US (due to the Great Famine which, some say, was a conscious effort of the English to exterminate the Irish). Might sound surprising to some, but Irish immigrants in the US were mistreated and stereotyped as poorly educated and as stealing jobs from Americans. It didn’t help that the Irish are highly catholic and love alcohol, in contrast to the puritans that founded the US. The whiteness of the Irish was even on debate (Jews and Italians suffered similar discussions)!

Thus, Irish soldiers found themselves fighting for a country that rejected and mistreated them, sometimes refusing to make them citizens, and against a country with which they didn’t have a strong opinion against. Worse, when they start interacting with the Mexicans they see that while they are not white, they are nice, happy people and more importantly, also catholic. That made many Irishmen to feel more identified with Mexicans, so they ended up switching sides and fighting against the US, forming the “St. Patrick’s Battalion” (in honor of Ireland patron saint). This battalion quickly became feared by the Americans due to their superior tactics and weaponry compared to the Mexican units.

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I’d love to say this story has a happy ending, but we all know the outcome of the war: the Americans crossed the uneven Mexican territory relatively easy. Mexico city fell, causing Mexicans to lose half of their territory and face the risk of being enslaved by the Americans (a whole other story). St. Patrick’s battalion was defeated and some of its members were captured and judged as traitors and deserters. Even though some influent Mexicans advocated for them, more than half of the captured Irishmen were sentenced to be hanged. Thirty of them were executed in the Chapultepec castle, with the American flag waving on top of it in place of the Mexican one (which as an act of defiance, had been removed by Juan Escutia earlier before committing suicide). Witnesses say that, even before dying, the Irishmen remained loyal to Mexico (“hands tied, feet tied, their voices still free”).

I will finish this entry with some optimism. St. Patrick’s battalion is still revered in Mexico and Ireland, even though the US basically denied its existence until recently. Some of the surviving Irishmen returned to Ireland o stayed in Mexico, a portion of them establishing businesses or living in lands given to them as a reward by the Mexican government. John Riley, the battalion leader, died in Veracruz in 1850 under the name of Juan Reley. Even today some Irish influence remains in Mexico, even though it’s poorly acknowledged due to the assimilating nature of Mexican culture.

Trivia

-It is said that Alvaro Obregon, the Mexican president from 1920 to 1924 was descendent from an Irish family which adapted their last name to Spanish from O’brien to Obregon

-There is a bagpipe music band in Mexico city named in honor of the battalion. It is one of its kind in the country

-The museum also explained why Texas is known as the “Lone Star State”. Before its independence, it formed the State of Coahuila and Texas, which had a flag with two stars, one representing each one of the regions. After the Texan independence, Coahuila stayed in Mexico, so Texas was by itself removing Coahuila’s star from its flag and becoming the lone star.

Comments are welcomed. So are questions.


Referencias

El escuadron de San Patricio

Hace algunos años fui a Saltillo, Coahuila a visitar el museo del desierto (muy recomendable), y me sobro algún tiempo en la ciudad que aproveche para ir a otros museos. Uno de ellos estaba dedicado a la invasión estadounidense a México. Una de las partes notables del museo es la narración de la historia del escuadrón de San Patricio.

Para poner las cosas en contexto, tal como se describe en la copia de un documento antiguo en el museo, poco después de la independencia de México se invitó a los estadounidenses a poblar los territorios del norte del país, los cuales estaban mayormente deshabitados (por ejemplo: Texas). El gobierno mexicano tenía interés en que las tierras se trabajaran, probablemente para generar impuestos y mantener marginados a los indígenas americanos. Esto por supuesto tuvo como consecuencia que en unos años Texas estuviera habitado mayoritariamente por estadounidenses que no se sentía identificados con la cultura y valores de su gobierno central (y considerando que el presidente en ese momento, Antonio López de Santa Ana, era un loco, Texas no era el único estado que se sentía así), lo cual culmino en que Texas se independizo de México para después anexarse a USA, tras haber sido un país independiente por un par de años.

En fin, hubo aun más conflictos por que México y USA tenían diferentes ideas de en donde terminaba México y en donde empezaba Texas. El gobierno mexicano decía que la frontera era el rio Nueces (al norte de la frontera actual) y USA que el rio Grande. USA ofreció comprar el territorio en disputa, y después ocuparlo cuando México se rehusó a venderlo: esto inicio la intervención Estadounidense en México.

Entre las caballerías estadounidenses se encontraba una buena cantidad de soldados irlandeses. Esto debido a que en aquellas épocas, hubo una gran ola migratoria de irlandeses a estados unidos (debido a una gran hambruna que hubo en Irlanda provocada, algunos dicen, por los ingleses para exterminar a los irlandeses). Quizás será sorpresa para algunos, pero estos inmigrantes eran maltratados en USA porque se les consideraba poco educados y que iban a “robarse los trabajos de los americanos”. Tampoco ayudaba que los irlandeses son tremendamente católicos y les encanta el alcohol, a diferencia de los puritanos que fundaron USA. Incluso he leído que existía el debate en aquel entonces sobre si los irlandeses eran blancos o no (judíos e italianos enfrentaron debates similares en otros momentos).

Para ponerlo en perspectiva, imagínate que eres un soldado inmigrante, luchando por un país que te maltrata y discrimina, te pone miles de trabas para darte ciudadanía, y te ponen a pelear contra un país del que no sabes casi nada. Y luego entras en contacto con ese país y te das cuenta que los habitantes de dicho país (los mexicanos) no parecen tan mala gente: no serán blancos, pero son muy alegres y amables, y aun más importante, son católicos como tú. Naturalmente, muchos de estos irlandeses se identificaron más con México y desertaron hacia ese lado, formando el “escuadrón de San Patricio”, en honor al santo patrono de Irlanda. Este escuadrón se volvió uno de los más temidos por los americanos en la guerra, pues sus tácticas y armamento eran más sofisticados que los de los batallones mexicanos.

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Me gustaría decir que esta historia tiene un final feliz, pero todos sabemos lo que sucedió con esta guerra: los estadounidenses atravesaron el accidentado territorio mexicano con relativa facilidad. La ciudad de México cayó, con lo que los mexicanos sufrieron la perdida de la mitad del territorio nacional y el riesgo de convertirse en esclavos de los estadounidenses (esto es otra historia). El escuadrón de San Patricio fue derrotado y algunos de sus miembros fueron capturados y juzgados como traidores y desertores. Aunque algunos mexicanos influyentes fueron en su defensa y trataron de salvarlos, más de la mitad de los patricios fueron condenados a la horca. La ejecución de 30 de ellos fue en castillo de Chapultepec, con la bandera de Estados Unidos ondeando en vez de la de México (la cual en un acto de desafío, había sido removida por Juan Escutia antes de suicidarse); los patricios aun antes de morir alabaron a México (“sus manos y pies atados, sus voces seguían libres”).

Cerraremos la entrada con algo un poco más optimista: el escuadrón es aun conmemorado tanto en México como en Irlanda, a pesar de que en estados unidos hasta hace poco tiempo se negaba su existencia. Algunos de los irlandeses que sobrevivieron regresaron a Irlanda o se quedaron en México, una porción de ellos estableciendo negocios o viviendo en tierras que el gobierno mexicano les dio por su apoyo. John Riley, el líder del batallón, murió en Veracruz en 1850 bajo el nombre de Juan Reley. Aun hoy, la influencia irlandesa en México sigue presente, aunque sea poco recordada debido a la asimilación social que caracteriza a la cultura del país.

Trivia:

-Se dice que el presidente de México Álvaro Obregón (1920-1924) era descendiente de irlandeses que adaptaron su apellido al español de O’brien a Obregón.

-En la ciudad de México aun existe una banda musical de gaitas (única en México) nombrada en honor al escuadrón

– En el museo también se explica porque Texas es conocido como el “estado de la estrella solitaria”. Antes de su independencia, formaba parte del estado mexicano conocido como “Coahuila y Tejas”, y su bandera estatal tenía dos estrellas representando a cada una de las regiones. Después de la independencia texana, Coahuila se quedo en México, así que Texas se quedo solo y removió la estrella de Coahuila de la bandera, volviéndose la estrella solitaria

Son bienvenidos los comentarios. O las preguntas.


References

Discriminacion del blanco al blanco:
La guerra Mexico-Estados unidos, el enfoque del articulo es un poco diferente dependiendo de si es la version en ingles o en español, con los americanos insistiendo en llamarla “guerra” y los mexicanos “invasion” o “intervencion”:
La muerte de los patricios:
Banda de gaitas San Patricio
Irlandeses en Mexico

 

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