Neanderthal pride



Some months ago I decided to have genetic testing done on me. You know, for science. While the results were pretty much within the expected, there was something that caught my attention: apparently I´m 3.2% Neanderthal (99th percentile!). Naturally, I had questions: what does that mean? Is that good? Bad? Should I be offended? (just kidding with this one)

Neanderthals (homo neanderthalensis) are an extinct “alternate human” species that coexisted with “regular humans” (homo sapiens). It was like something out of the Lord of the Rings where they have humans, hobbits, dwarves etc, but in this case it was only two kinds. They actually originated in Europe, while we sapiens started in Africa. At some point, sapiens reached Africa and met Neanderthals.
We don´t know for sure why Neanderthals disappeared, but one common hypothesis is that sapiens were the ones to drive them to extinction. But, as one would expect from groups of closely related species interacting, it seems that they were actually interbreeding and producing hybrids. Because of this, even if they went extinct, hybrids remained. And while their Neanderthal heritage was diluted across the generations, some of their genes are still present on most modern populations (the average human is 2.5% Neanderthal).
Neanderthals, compared to humans, were slightly shorter, but stouter and stronger (the geekier of us might speculate if the legends of dwarves come from immemorial oral tradition about them). Because of this, for a long time the popular image of the Neanderthal was that of savage subhumans. That image has changed a bit lately because of various factors. First, their brain capacity was found to be larger than in modern humans, which suggests a comparable, if not higher intelligence. Other discoveries point to them having had a culture: there´s strong evidence they buried their dead. Also, modern reconstructions based on their remains help make us look at them as people, not as just bones.

Photo by Tim Evanson under Creative CommonsPhoto by boris doesborg /CC

All in all, it doesn´t really sound like being a Neanderthal is a bad thing. I should probably buy this shirt:

Comments are welcomed. So are questions.


Orgullo Neandertal

Hace algunos meses decidí hacerme pruebas genéticas. Nomas por que sí. Aunque los resultados de ancestros fueron más o menos los esperados, algo llamó mi atención: aparentemente soy 3.2% Neandertal (¡99 percentil!). Eso despertó mi curiosidad: ¿qué significaba? ¿es algo bueno? ¿malo? ¿me debería ofender? (esto último es broma).
Los Neandertales (homo neanderthalensis) fueron una ya extinta “especie alterna” de humanos que coexistió en algún momento con los “humanos normales” (homo sapiens). Algo así como en El Señor de los Anillos, en que hay diferentes razas como humanos, hobbits, enanos, etc; pero en este caso solo dos razas. Se originaron en Europa, mientras que nosotros los sapiens empezamos en África. En algún momento los sapiens llegaron a Europa y se toparon con los Neandertales.
No sabemos a ciencia cierta por qué los Neandertales desaparecieron, aunque una hipótesis popular es que los sapiens los llevaron a la extinción. Pero como uno esperaría de grupos altamente relacionados interactuando, aparentemente hubo cruce entre las dos especies, mismo que produjo híbridos. Debido a esto, aun cuando se extinguieron, algunos híbridos siguieron existiendo. Estos híbridos se siguieron mezclando con los sapiens y sus genes se fueron diluyendo al pasar las generaciones, pero algunos de sus genes siguen existiendo en la mayoría de las poblaciones humanas modernas (el humano no africano promedio es 2.5% Neandertal).
Los Neandertales, en comparación con los humanos, eran ligeramente más bajos, pero más robustos y fuertes (los más geeks entre nosotros podrían especular que las leyendas de los enanos vienen de leyendas ancestrales de quienes los conocieron). Debido a esto, la imagen popular de los Neandertales fue por mucho tiempo la de subhumanos salvajes. Esa imagen ha cambiado un poco últimamente debido a varias razones. Primero, se descubrió que sus cerebros eran más grandes que los de los humanos modernos, lo que sugiere una inteligencia comparable o mayor. Otros descubrimientos son respecto a su cultura: hay fuerte evidencia de que sepultaban a sus muertos. Además, reconstrucciones modernas de su apariencia nos ayudan a verlos como gente, no como solo huesos.
Photo by Tim Evanson under Creative CommonsPhoto by boris doesborg /CC
En vista de todo esto, creo que ser un Neandertal no parece tan malo. Quizás debería comprarme esta camiseta:

Son bienvenidos los comentarios. O las preguntas.


Photos under creative commons license:
L’homme de Spy & la Grotte de Spy by boris doesborg
Maxwell_Neanderthal by Matt Celeskey
Homo neanderthalensis adult male – head model – Smithsonian Museum of Natural History – 2012-05-17 by Tim Evanson


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